哺乳類的生殖瓶頸

二○○四年七月初,歐洲人類生殖與胚胎學學會在柏林舉行第二十屆年會。 哈佛大學醫學院的一個研究團隊,報導了一個突破性的發現。

過去,我們都相信,女人的生殖潛力,一出生就決定了,因為她出生的時候,卵巢里的卵子是有數的。 也就是說,女人的卵巢,天生卵子數量有限,而男人不同,精子的數量是無限的,隨時制造隨時補充,取之不盡用之不竭。

但是哈佛醫學院的研究團隊在今年年初就發表了一個發現:實驗室小鼠的卵巢里,有可以分裂成新的卵子的干細胞。 這篇報告發表后,學界將信將疑,因為哈佛的研究團隊只說他們觀察到這種干細胞,但是沒有將這種干細胞分離出來。

這次在柏林,哈佛的研究人員公開展出他們的發現:

第一、 他們把小鼠卵巢理的卵子干細胞分離出來了;
第二、 他們描述了這種卵子干細胞的基因特征。

換言之,他們發現了卵子干細胞的標志基因。 例如有一個基因,要是把它關閉,小鼠卵巢的濾泡就會減少40%。 還有一種分子,叫做GSA8,可以調控干細胞,要是把它注射到小鼠體內,小鼠卵巢的濾泡會增加一倍。

這個發現的意義是,也許人類婦女的卵巢也由同樣的機制控制。 例如婦女的更年期,就是因為卵巢喪失功能,不再有新的濾泡–不再有新的卵子發育,不再分泌各種女性荷爾蒙。

要是發現操控卵子干細胞的方法,就有可能使卵巢繼續維持年輕時的活力。

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